エンゼルスからFAとなった大谷翔平投手の争奪戦が繰り広げられる中、先日アラブ首長国連邦(UAE)最大の都市ドバイに行って来ました。新しいプロ野球リーグの歴史的な“最初のゲーム”を見るためです。

その名は「ベースボール・ユナイテッド」。昨年7月に中東と南アジアを拠点とする初のプロ野球リーグとして発足し、ドバイ、アブダビ(UAE)、ムンバイ(インド)、カラチ(パキスタン)に本拠を置く4チームで構成。来年11月から本格的にリーグ戦を開始する予定です。

同リーグの創設者、カッシュ・シェイク会長はこの地を選んだ理由を「近年ドバイの発展は目覚ましく、UAEはスポーツ振興に熱心です。また、アラビア湾岸諸国はスポーツビジネスとして捉えても、次なるフロンティアとして認識できます」と力強く語っていました。

ドバイはサッカーやラグビー、クリケットが人気あり、野球は未開の地です。それでも、中東初のプロ野球リーグのために往年の大スターたちが次々と出資。そのうちの1人、グローバルアンバサダーに就任した元カージナルスのアルバート・プホルス氏は「とにかく野球を世界に広めたい」という思いで参画しました。

ドバイの人たちに野球の魅力を伝えようと、まずは11月24、25日にドバイインターナショナルスタジアムという、クリケット場を野球仕様へ模様替え。「ショーケース」と呼ばれるお披露目エキシビションでオールスターゲーム2試合を行いました。

既に大リーグで活躍したスター選手はじめ、日本プロ野球の元助っ人たち、今オフにDeNAを戦力外となった平田真吾投手らを各球団がドラフト指名。世界25カ国から多彩な顔触れがそろい、まさにグローバルな陣容となりました。

さらにインド、パキスタン、パレスチナ、スリランカ、ウガンダといった国々から将来有望な若手選手8人が参加。いずれも20歳前後の年齢で、インドのコーチが「まだマウンドで投げたこともスパイクを履いたこともない」と言う選手たちです。そんな選手たちが、元大リーガーたちと一緒にプレーできるという夢舞台でもあります。

特に、大会初日は試合前には盛大なセレモニーが行われ、シェイク会長のあいさつに続いて、共同出資した大スターたちが次々に登場。そして、メジャー通算247勝の先発バートロ・コロンに対し、同2639安打の元ヤンキースの1番打者ロビンソン・カノが打席へ。いずれも大リーグの元スター選手で、しかも出資者同士という2人の対戦でプレーボール。何て素晴らしい演出だろうと感心しました。

また、一塁コーチに目をやるとジャスティン・シーガルの姿が…。2011年にインディアンスで初の女性打撃投手を務め、15年にはアスレチックスで初の女性コーチに就任。彼女を通じて野球は男女を問わないスポーツであることも伝えています。

同リーグならではの特別ルールがいくつかあります。中でも最大の注目は「マネーボール」と呼ばれる特定の打席だけ得点が倍になるルール。実際、25日の試合で元ジャイアンツのパブロ・サンドバルが「6ラン」本塁打。シェイク会長は「特に若者にとってゲームを面白くする」とご満悦でした。

場内にはアメリカの音楽が流れ、日本の応援文化を取り入れたマーチングバンドも演奏。特等席では食べ放題、飲み放題で、野球観戦に欠かせない、おいしいホットドッグも提供されました。まるで本場アメリカの球場にいるようなムード作りにも、趣向を凝らしていました。何よりスタンドにいろいろな国のファンがいて国際色豊か。シェイク会長は「世界最高の国際野球リーグを目指す」と言っており、これから中東や南アジアにどう野球文化が根付いていくか注目して行きたいです。

大会翌日、球場で知り合ったご家族に案内して頂き、市内のリトルリーグのグラウンドを訪問。828メートルと世界一高い超高層ビル、ブルジュ・ハリファを臨む場所にグラウンドが4面あり、5~18歳まで合計約380人、さまざまな人種の子供たちが野球を楽しんでいました。そこに中東・南アジア野球の明るい未来を感じました。

【大リーグ研究家・福島良一】(ニッカンスポーツ・コム/MLBコラム「福島良一の大リーグIt's showtime!」)

中東と南アジアを拠点とする初のプロ野球リーグ「ベースボール・ユナイテッド」のエキシビション試合で対戦するバートロ・コロン投手とロビンソン・カノ内野手
中東と南アジアを拠点とする初のプロ野球リーグ「ベースボール・ユナイテッド」のエキシビション試合で対戦するバートロ・コロン投手とロビンソン・カノ内野手
中東と南アジアを拠点とする初のプロ野球リーグ「ベースボール・ユナイテッド」のエキシビション試合が行われたドバイインターナショナルスタジアム
中東と南アジアを拠点とする初のプロ野球リーグ「ベースボール・ユナイテッド」のエキシビション試合が行われたドバイインターナショナルスタジアム
中東と南アジアを拠点とする初のプロ野球リーグ「ベースボール・ユナイテッド」のエキシビション試合が行われたドバイインターナショナルスタジアム
中東と南アジアを拠点とする初のプロ野球リーグ「ベースボール・ユナイテッド」のエキシビション試合が行われたドバイインターナショナルスタジアム
中東と南アジアを拠点とする初のプロ野球リーグ「ベースボール・ユナイテッド」のエキシビション試合が行われたドバイインターナショナルスタジアム
中東と南アジアを拠点とする初のプロ野球リーグ「ベースボール・ユナイテッド」のエキシビション試合が行われたドバイインターナショナルスタジアム
中東と南アジアを拠点とする初のプロ野球リーグ「ベースボール・ユナイテッド」の各球団ユニホーム
中東と南アジアを拠点とする初のプロ野球リーグ「ベースボール・ユナイテッド」の各球団ユニホーム
中東と南アジアを拠点とする初のプロ野球リーグ「ベースボール・ユナイテッド」でコーチを務めるジャスティン・シーガルさん
中東と南アジアを拠点とする初のプロ野球リーグ「ベースボール・ユナイテッド」でコーチを務めるジャスティン・シーガルさん
ドバイ市内で行われているリトルリーグ。後方に世界一の高いビル、ブルジュ・ハリファが見える
ドバイ市内で行われているリトルリーグ。後方に世界一の高いビル、ブルジュ・ハリファが見える